The Outlander

It was night, and dogs came through the trees, unleashed and howling.

Some stories are at the same time tough and easy to categorize. This novel is in the early twentieth century, so it’s history. The main character learns through a lot of hardships about life and herself, so coming of age. And it shows how women (then) were little more than goods to be exchanged between family and husband. But pulled apart like this, it lacks the mystical, the almost fairy tale feeling to some of the parts of the story.

The main character (the widow) is running after killing her husband. Her brothers-in-law are behind her, the wilderness is in front of her and she is woefully unprepared for anything that will follow.

Because what follows is not just survival and being confronted with (past) mistakes, but strangers, emotions, domestics in unlikely places. Sometimes – when the widow gets too comfortable or too delirious – this drags a little, pulling the reader down in her rut. Yet with the light, otherworldly feeling both wilderness and civilization offers, there’s enough to keep reading.

The story lingers, and may not even be finished. But that’s between the widow and the reader.

The Outlander, Gil Adamson, Harper Collins 2008

The Adoration of Jenna Fox

I used to be someone.

Ik heb een neus voor pittige, en/of vermakelijke YA boeken de afgelopen tijd. Het is fijn om te ontdekken dat (late) tieners meer dan driehoeksrelaties en het unlikely hero cliché naar hun hoofd geslingerd krijgen. Natuurlijk zijn buitenbeentje zijn, de eerste liefdes en opgroeien in een protesterend lijf onderdeel van het tienerleven, maar dat betekent echt niet dat er geen andere verhalen geschreven kunnen worden. Zoals The Adoration of Jenna Fox.

Jenna wordt wakker uit een coma na een ongeluk dat alleen maar zo wordt aangeduid: Het Ongeluk. Haar vader is afwezig, haar moeder is zenuwachtig zodra ze in de buurt komt, terwijl haar oma van haar kleindochter lijkt te walgen. Er is iets aan de hand, maar hoe er achter te komen wanneer iedereen doet alsof de neus bloedt?

Haar antwoorden worden vergezeld met vraagstukken over menselijkheid, de ziel, medisch ingrijpen en hoe ver een ethische grens verschoven kan worden. Het is thriller, familieverhaal en medische megalomanie.

The Adoration of Jenna Fox, Mary E. Pearson, Henry Holt and Company 2008

Child 44

Since Maria had decided to die, her cat would have to fend for itself.

I was too late to watch the movie. I think I made the right decision reading the book (first).

No-one in the Soviet is safe from the system, not even those enforcing it. It all starts with the murder of a child. But murder is a crime, and crimes only happen in capitalist societies, so the protagonist has to deny it happening, naming it an accident to make it easier and safer for everyone. Of course that safety doesn’t last long.

How do you prove a crime if every authority wants it not to be one? Main character Leo and his wife quickly discover that it’s a brutal path, the communist society being another player in this detective story. The story itself is fiction, but every insane government rule or fear mongering is bizarre enough to be believed by the rule of truth being stranger than fiction.

For those interested in the Soviet and okay with pretty visual violence imagery, definitely a recommendation.

Child 44,  Tom Rob Smith, Simon & Schuster 2008

The Magician

The charity auction hadn’t started until well after midnight, when the gala dinner had ended.

Nergens op de cover of info-flap staat beschreven dat dit het tweede boek uit een serie is, in plaats van alleenstaand. Niet dat het veel uitmaakt hoor, alles wordt in hapklare brokken opgediend.

Er is Nicholas Flamel, zijn vrouw en andere onsterfelijken en die vechten tegen andere onsterfelijken die mensen in slaven en voer willen veranderen. Er is een tweeling, de machtigste tweeling ooit, zodra ze hun magische machten onder conreole hebben en aan welke kant zullen ze eindigen?
Er zijn – puntje voor de auteur – mythische creaties en eens niet alleen uit de westerse wereld. Gooi daar explosies, woeste magie en geheime bad guys bij en het kan zo in het rijtje voor-kinderen-ook-super-vermakelijk-boven-20.

Alleen dat gebrek aan duidelijkheid hè. Liep ik tegen een open einde omdat de auteur niet genoeg had aan 500 pagina’s.

The Secrets of The Immortal Nicholas Flamel: The Magician, Michael Scott, Random House Children’s Books 2008

The Battle of the Labyrinth

The last thing I wanted to do on my summer break was blow up another school.

“The next Harry Potter” a blurb on the back says. Little did I know that I could take that literally. The Battle of the Labyrinth is almost as entertaining as the previous Percy Jackson and the Olympians books but some plot lines and scenes seem to be copied a bit too liberally. Good thing there are smaller plot lines that make sure it doesn’t feel like a complete rip off.

Percy’s growing closer to his feared sixteenth birthday (there is a prophecy about it), but before that plenty of things happen to distract him. Kronos is becoming stronger, traitors and old friends pop up and then there’s Annabeth and the growing discomfort between them. Because heck, what does a fourteen year old half-god does with those weird feelings?

Rick Riordan goes full out on mythology again, mixed up with contemporary USA and teenage issues. It’s fun, fast and easy-to-read. I’m ready to be surprised with the final book of the series.

The Battle of the Labyrinth, Rick Riordan, Hyperion Books 2008

How To A Build A House

The world is drowning.

Wat een lief verhaal. Bitterzoet. Door de flaptekst, titel en cover had ik iets met een opgeheven vinger en veel Wijze Lessen verwacht, maar ik werd plezier verrast.

Harper’s leven gaat op haar kop als haar vader van haar stiefmoeder scheidt. Haar stiefzusje wilt niet meer met haar praten, haar stiefbroertje krijgt ze amper te zien en haar vader en stiefmoeder weigeren uit te leggen wat er mis ging. De relatie met een goede vriend verandert in iets duidelijks met seks waar ze met niemand over kan praten ..Harper is de weg kwijt. Een paar staten verder meehelpen aan het herbouwen van een door een tornado getroffen huis klinkt als een geweldige ontsnapping.

Maar ontsnappen van mensen, emoties en jezelf tegen komen is niet zo makkelijk natuurlijk. Er ontstaat vriendschap, relativisme, misschien zelfs liefde. Andermans drama wordt niet afgedaan als erger of als stok om Harper en haar zelfmedelijden/frustraties mee te slaan, het is gewoon een ander soort pijn. De leidinggevende zit vol wijsheden, maar hij blijft een mens, geen abstract prekend figuur.

Tussen love triangles en alle onwaarschijnlijke heldinnen clichés is How To Build A House een verfrissend, nuchter tienerboek.

How To Build A House, Dana Reinhardt, Wendy Lamb Books 2008

Submarine

It is Sunday morning.

I put this book back into the library stands for ..I think three times. I’m still unsure if I liked it, mainly because the protagonist is a bit of a brat. Yes, his life is turning on his axis, but he always manages to make him the center of (other people’s) problems. Maybe I didn’t like it, but I did enjoy it.

Oliver is a bit of a drifter, but likes to think he can influence everything and everyone around him. His parents’ marriage looks a bit in trouble, so he intervenes. His girlfriend is suffering, so he changes his attitude, giving her something to be distracted by. A co-student is bullied and even though he belongs to the pack of bullies, he writes her a pamphlet on how not to be a victim any more. It’s very possibly not out of spite, but he only creates bigger messes – and afterwards doesn’t seem to understand where it went wrong.

Oliver is also very definitely a recognizable teenager. There is a thin line between big ideas, big thoughts and plans and the unsure reality of growing up. And the line is being crossed regularly, which doesn’t help nor provide any answers. Sometimes he’s delusional in a sweet way, sometimes you want to sit him down and scream at him. And sometimes the only thing you can do is laugh.

Submarine, Joe Dunthorne, Hamilton 2008

My Most Excellent Year

[Note to Ms. LaFontaine: I didn’t mean to give you a hard time about the title of this assignment, but “My Totally Excellent Year:  would have been like so 1995, we’d have been laughed out of Brookline if anybody found out.

Things will have to change drastically if this book doesn’t end in my top 3 of YA novels of 2013.  Yes, maybe all the characters were a little bit too successful, smart and self-assured for their age. But if you can manage the death of a parent, emigration, adoption and homosexuality without ever turning overly sentimental, preachy, cliché or really awkward, I happily ignore that. I giggled, I got teary, I squealed with joy.

The reader reads along with the three assignments of TC, Augie and Alejandra. TC tries to get his father back into dating, tries to get Alejandra to be his girlfriend, tries a lot of things. Augie lives by the gospel of Judy Garland and Nathalie Wood, and tries to realize what’s going on with his head and body whenever Andy is in some way involved. And Alejandra is an ambassador’s daughter, trying to discover how to break free from her parents’ plans for her without breaking their hearts. Add silly parents, a deaf six year old and a lot of musicals and you get a heart-warming mix.

I recommend this to anyone who needs a pick-me-up.

My Most Excellent Year – A novel of love, Mary Poppins & Fenway Park, Steve Kluger, Dial Books 2008

Paper Towns

The way I see it, every person gets a miracle.

Another YA novel that doesn’t need fantasy elements to stay upright or trigger any emotions (usually frustration). Basically a YA novel from before the time that Young Adult was synonymous to covers with mopey witch teens and love-triangles involving vampires and/or mermaids.

Paper Towns is about plain teenagers who suffer from unrequited love, feel lost and directionless and try hard because they feel like they have to, instead of because they want to. Protagonist Quentin is an inbetweener – not a loser, nor a winner. Some friends, but not a lot. Not exactly sure what he wants in life and rather floats than battles currents. Margo Roth Spiegelman is everything that he isn’t, adventurous and popular. She’s also his neighbour,  possibly love of his life and after one shared night full of adventure, she disappears.

At first Quentin tries to continue with his life, she’ll come back and he’s just a neighbour to her anyway. But then he starts finding hints and something takes him. He has to find Margo. What follows is an endearing trip through known and unknown surroundings. Quentin discovers that everyone has a different version and he becomes less sure if he wants to find Margo’s version of Margo.

Especially that – the who are we when we’re alone, who are we surrounded by others –  lifted this book from road trip to coming of age, getting to see the familiar from strange angles and handling disappointment. The people in these books are real humans, and that’s refreshing and frustrating at the same time.

Paper Towns, John Green, Penguin Group 2008

Wanneer je omringd bent door vlammen

Mijn vriendin Patsy vertelde me een verhaal.

Ik koos dit boek jaren geleden uit in een Parijse boekenwinkel (voor op mijn cadeaulijst!), puur op de titel en de cover. Ik denk dat het zo’n zes jaar heeft geduurd voor ik het uit de bibliotheek haalde (ik lees Frans niet zo goed).

Wanneer je omringd bent door vlammen is een autobiografie. Daar twijfelde ik eerst een beetje over, want ik ben niet zo’n autobiografiefan. Er is toch vaak een heel groot risico van kijk-mij-eens, smugness die een beetje drammerig wordt. Maar Sedaris, of hij het nu bewust doet of niet, toont zichzelf als zo’n lulletje rozewater dat maar overvallen wordt door het leven, dat al die arrogant nooit boven komt drijven. Ja, hij reist veel, maakt veel mee en krijgt veel waardering, maar toch blijft de toon “Jeetje, ik?”. Dat is verfrissend en soms zelfs hilarisch.

Met zijn reizen komt hij over heel de wereld en ook de omschrijvingen en situaties waar hij in terecht komt dragen bij aan het idee dat die David Sedaris toch maar geluk heeft om nog in het leven te zijn. Stuntelige pechvogel, ex-rookverslaafde, sociaal-vreemde die met de verkeerde mensen omgaat.

Niet alleen heeft Sedaris bewezen dat niet elke autobiografie vol hete lucht zit, ik ben nu ook erg benieuwd naar zijn fictieve werk.

Wanneer je omringd bent door vlammen, David Sedaris, Lebowski 2008