Five Star Billionaire

Some time ago – I forget exactly when – I decided that I would one day be very rich.

Iedereen is met elkaar verbonden door hun wensen voor een perfecte toekomst. Shanghai is de stad waar het allemaal moet gebeuren en net zoals de stad, zijn de verhalen van deze mensen luid, ongemakkelijk, vol detail en hoop.  De lezer volgt vier – vijf karakters die de stad gebruiken om hun leven te verbeteren, naar een hoger niveau te brengen. Sommigen zijn migranten, anderen zijn verantwoordelijk voor het familiebedrijf of een popster image.  En geen van allen past in de ruimte die de mensen en de stad voor hen gecreeërd hebben. Als puppet master is er de miljardair uit de titel, die – naast de stad – ook met allen een verbinding heeft. Naast het keiharde leven in Shanghai, is hij de andere bad guy van het verhaal.

Een bad guy die de karakters niet eens nodig hebben, want ze zijn mensen en ze maken (domme) fouten. Tussen de slechte beslissingen door, toont Tash Aw waarop ze zijn gebaseerd. “Er is geen verleden in deze stad”, zegt een karakter. “Er moet altijd maar vooruit gekeken worden”. En wanneer mensen dat doen, maar falen om ook vooruit te komen, worden ze er op afgerekend. Op deze manier wordt op een subtiele manier de hele andere (oftewel niet-Westerse) cultuur opgevoerd.

Dat is ook één van de redenen dat ik dit boek fijn om te lezen vond: stad en cultuur zijn onderdelen van het verhaal op een manier dat niet vaak gebeurt in Westerse romans. Five Star Billionaire is een showcase van hoe omgeving bekende verhalen (de zogenoemde American Dream bijvoorbeeld) kan beïnvloeden en veranderen.

Five Star Billionaire, Tash Aw, Fourth Estate 2013

The Newly weds

She hadn’t heard the mail man, but Amina decided to go out and check.

Dit had heel makkelijk een kant en klare chick lit kunnen worden met een duidelijk happy end. Gelukkig lukte het Nell Freudenberger om al haar karakters menselijk te houden en de toekomst (zoals dat gaat bij mensen) onzeker.

De Indiase Amina vindt via een website haar Amerikaanse man. Het is als het uithuwelijken van eerdere generaties, maar dan op internationaal niveau en met inmenging van de bruid. Zij heeft tenslotte besloten dat zij en haar ouders een beter leven in Amerika kunnen hebben. De beste manier om aan een visum te komen, is door te trouwen met een Amerikaan. Dit wordt allemaal heel koeltjes en gecalculeerd geregeld, maar waar mensen zijn, is emotie dus natuurlijk gaat het niet allemaal even soepeltjes en niet alleen door de cultuurshock aan beide kanten.

Freudenberger krijgt het voor elkaar om zowel India als Amerika door vreemde ogen te tonen zonder dat het karikaturen worden. Hetzelfde geldt voor heel de ‘order bride’ kant, nergens wordt het gimmicky dat George wilt trouwen met een vrouw die hij online heeft ontmoet, met een oceaan tussen ze. Er is geen commentaar op mensen die het zo doen, er is geen commentaar op ‘traditionelere’ manieren. Wel wordt onderstreept hoe belangrijk familie is en hoe je die zelf kunt bouwen.

The Newly-weds is een klein maar menselijk verhaal.

The Newly-weds, Nell Freudenberger, Viking 2012